<113> 백리향(Thymus quinquecostatus)

덕성여자대학교 약학대학 명예교수/한국사진작가회회원 권 순 경
2018-10-17 09:38
▲ 덕성여자대학교 약학대학 명예교수/한국사진작가회회원 권 순 경
서양에서는 식용 또는 약용할 수 있는 식물 중에서 향이 있는 식물을 허브(herb)라고 한다. 본래 우리나라는 허브를 활용하는 문화가 별로 발달하지 않았으나 근래 외국의 영향을 받아 우리 생활 속으로 점차 침투되어 가고 있다.

허브는 외래종 식물로 알고 있는 경우가 많으나 우리나라 토종 허브 식물도 많이 있으며 그 중 대표적인 것으로 백리향(百里香)을 곱을 수 있다. 시중에서 타임(thyme)으로 팔리고 있는 것이 바로 백리향 잎과 꽃을 말린 것이다.

백리향은 높은 산이나 초원지대 또는 해안가의 양지바른 바위틈에 무리 지어 자라는 꿀풀과에 속하는 아주 작은 나무로서 가을에 잎이 떨어지는 반관목이다. 백리향은 줄기가 땅 위에서 옆으로 퍼져나가면서 10센티미터 정도 자라며 줄기에서 돋아난 많은 가지는 높이가 불과 3~4센티미터 정도로 짧다.

그래서 원 줄기는 보이지 않고 위로 돋아난 가지 줄기만 보이므로 작은 초본식물로 잘 못 알기 쉽지만 진짜 나무다. 본래 자생지가 환경이 열악한 바위틈이지만 평지의 척박한 땅에서도 잘 자라므로 매우 강인한 식물이다.

식물명의 한자명에서 대략 짐작이 가듯이 꽃향기가 백 리를 간다고 해서 백리향이라는 이름을 얻게 되었지만, 향기가 강하다는 표현일 뿐이다. 미국 배우 마린 먼로는 향수 샤넬 No 5만을 애용했다고 하지만 사람마다 향에 대한 선호도는 다르다.

각종 향을 조합하여 향수 제조하는 사람을 조향사(調香士)라 하는데 특출 난 슈퍼 코를 갖고 있어서 몇 킬로 밖에 있는 장미 밭에서 바람을 타고 전해지는 향기로 장미 밭의 규모를 알아 맞힐 정도라고 한다.

가지 줄기 마디마다 계란형 또는 타원형 잎이 2장씩 서로 마주나고 잎에는 흰털이 있으며 앞뒤 양면에 오목하게 들어간 부분이 많이 있는데 이곳이 정유를 분비하는 분비샘(腺点, 선점)이다. 식물 전체에서 좋은 향기가 나는 것은 이 선점에서 분비한 방향성 정유 성분 때문이다.

6~7월경에 가지 끝에 입술 모양의 작은 분홍색 내지 홍자색 꽃이 여러 송이가 겹쳐서 피며 짧은 이삭 모양의 외모를 하고 있다. 꽃받침이 여러 개로 갈라지고 꽃잎은 입술 모양을 하고 있고 윗입술꽃잎은 곧게 서고 가운데가 움푹 들어가 있고 아랫입술꽃잎은 3갈래로 갈라진다.

수술은 4개이고 길이가 모두 같거나 또는 2개는 길고 2개는 짧으며(이강융예) 암술은 1개이다. 암술과 수술이 모두 꽃잎 밖으로 길게 뻗어 있다. 꽃이 흰 것을 흰백리향이라 한다.


울릉도에 자생하는 백리향을 섬백리향이라고 하며 백리향보다 줄기가 굵고 잎과 꽃도 모두 조금씩 크다. 나리분지에 군락을 이루고 자라며 1962년에 천연기념물 50호로 지정하여 보호하고 있다.

속명 티무스(Thymus)는 고대 희랍어로 ‘방향성 식물’이라는 뜻이고 종명 퀸케코스타투스(quinquecostatus)는 희랍어로 '다섯'이라는 뜻의 퀸케(quinque)와 주맥(主脈)이라는 뜻의 코스타투스(costatus)의 합성어로 잎에 ’주맥이 5개‘라는 뜻이다.

백리향은 서양에서도 오랜 옛날부터 알려져 치료약으로 사용했으며 로마인들은 우울증 치료에 많이 사용했다고 전한다. 이러한 역사적 배경으로 동양보다 유럽에서 더 광범하게 이용하고 있으며 특히 향료제조 원료로도 중요하다.

한방에서는 꽃을 포함한 식물 전체 말린 것을 지초(地椒) 또는 사향초(麝香草)라 하고 백일해, 기관지염 등으로 인한 기침 또는 복통, 소화불량, 위염과 같은 위장질환에 사용하며 기생충 구제에도 사용했다.

잎과 꽃을 말려서 녹차로 많이 사용하고 각종 향기가 나는 제품을 만들어 인기가 많다. 백리향은 희귀식물로 멸종위기종에 속했지만, 추위를 이기는 내한력(耐寒力)이 강하고 뿌리가 잘 내리므로(발근력,發根力) 삽목으로 번식이 잘 되어 지금은 많이 퍼져있다.

절개지 등에 지피식물로 이용하면 매우 좋으며 밀원식물과 관광자원으로도 훌륭하다. 이러한 목적으로 꽃이 크고 화려한 섬백리향이 주로 이용된다. 향기를 내는 정유의 주성분은 티몰(thymol), 카르베크롤(carvecrol), 시멘(cymene)이다.

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